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斥資160億美元收購美版“科大訊飛”,微軟要用AI阻擊蘋果谷歌?

 2021-12-23 10:25  來源: A5專欄   我來投稿 撤稿糾錯

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12月22日,微軟收購AI語音和圖像識別公司Nuance Communications獲得歐盟委員會批準。這筆價值約160億美元的交易已通過美國、澳大利亞的批準,目前僅有英國還在調查。但對微軟而言,這場棋局基本成型。

微軟是棋手,Nuance是棋子,而博弈場在于AI——尤其是Nuance專長的AI醫療。對微軟而言,這很像一場與谷歌、蘋果的無聲追逐戰。

沒落的語音巨頭,促成微軟史上第二大交易

這是微軟在2016年以260億美元收購LinkedIn之后,涉及金額最高的收購案。但要注意的是,雖然Nuance是一家名聲在外的公司,但發展卻有些沒落的趨勢。

Nuance的前身是1992年成立的Visioneer,業務涉及OCR、語音合成、語音識別、PDF以及技術咨詢,其廣為人知的應用是蘋果Siri。有從業者將Nuance比做美國版“科大訊飛”,很形象地描繪出Nuance的地位。當然從成立時間和發展情況看,Nuance幾乎是語音行業“祖師爺”級別的公司。

全球語音市場一度有超過70%的份額屬于Nuance,但這都是2017年前的事。目前,據華西證券統計,Nuance在全球智能語音市場占據的份額為31.6%,被谷歌的28.4%緊追不放。在互聯網巨頭爆發式發展的過程中,Nuance逐漸暴露出弱點:優勢來源于布局早,而非有能力持續筑造技術壁壘、跟上市場需求。

今年一季度,Nuance僅僅收入3.458億美元,而在2016年,平均單季度Nuance能獲得近5億美元營收。Nuance在2018年、2019年、2020年分別實現營收20.52億美元、18.23億美元、14.79億美元。即使不*微軟,你也很難認為這是一家前景喜人的公司。

這與其主要業務有關,雖然Nuance是一家技術流公司,但全球AI技術自2016年的Deepmind一戰成名以來,一直是叫好不叫座。換句話說,技術有余,應用不足。

Nuance一直在努力縮減業務,在2018年將汽車人工智能業務Cerence獨立上市,本體主要圍繞于醫院和醫生的云系統方面,通過語音識別工具協助識別和記錄醫生看診、客服電話和語音郵件等語音信息。Nuance是醫療對話式人工智能和環境臨床智能的頭部供應商,美國77%的醫院都在采用Nuance服務。

毫無疑問,醫療保健在全球老齡化加劇的背景下是一塊金礦,AI醫療則能很好地幫助解決醫療資源分配問題,Nuance唯一的問題在于,競爭的激烈很可能讓它在那一天來臨之前走入困境,而自身并沒有在主要業務之外找到有效的突破點。

與其如此,索性找一個實力更強的伙伴不失為一個好的歸屬。畢竟微軟一開始就對Nuance給出了23%的溢價,還一并接納了其債務。而微軟借此獲得了一張AI醫療的入門券,屬實是皆大歡喜。

不過,既然Nuance已經不復當年榮光,“有錢有技術”的微軟為什么不選擇自己加把勁開發相應產品,發揮自己的B端優勢,而是走收購這條路呢?這就不得不提到微軟、蘋果、谷歌三巨頭之間,在AI上的微妙競爭關系。

以AI醫療為起點,微軟阻擊谷歌蘋果有何考量?

2015年,蘋果成立了語音技術研發團隊,糟糕的是,蘋果的團隊位于Nuance總部波士頓,并持續挖走了Nuance的語音技術開發者——很顯然,Siri的成功確實有Nuance的功勞,但蘋果并不喜歡這種將重點應用領域的命脈,交給其他人的感受。

消除對Nuance的技術依賴也是谷歌的策略,早在2004年,谷歌就挖走了Nuance的聯合創始人Mike Cohen為己用。轉折點在于2016年,那年谷歌向第三方開發者免費開放了語音識別API,因為外界技術人員普遍承認谷歌的技術實力和地位,更有人知道團隊的細節,所以大批第三方開發者離開了Nuance,成為谷歌語音技術發展的動力。

實際上,在微軟之前,蘋果也曾表露過對Nuance的意向,但微軟搶先了一步。收購Nuance,這是微軟對谷歌和蘋果的一種阻擊:Nuance在長期發展過程中建立的專利墻是巨頭們的”心病”?,F在,它變成了微軟的優勢。收購Nuance最首要的意義,是阻止谷歌和蘋果在AI語音方面用收購抄近道。

華西證券分析行業認為,當前全球智能語音市場規模占據AI行業總市場規模的22%,僅次于機器視覺的37%。而除了AI醫療這種偏前瞻性應用,相應的技術在B端和C端還有很大的開發潛力。

比如智能穿戴、家居、運動設備,每一臺設備都能成為語音技術的應用點,也是流量的入口,IDC預測,IDC預測,2024年全球可穿戴設備出貨量將達到6.371億臺,五年內復合年增長率(CAGR)為12.4%。

這或許是微軟收購Nuance背后,對自身業務的考量。AI醫療是必然能夠繼續經營的,但占據諸多技術專利的Nuance,對AI語音市場競爭力弱于谷歌的微軟而言,也是快速成長的一劑良方——當初微軟Cortana退出To C市場,除了做好B端的戰略之外,本質上也有競爭力不及蘋果、谷歌的因素。

現在雖然不會與其他巨頭產生C端的大規模競爭,但谷歌等公司沖擊B端業務的腳步從未停止,與微軟多有交鋒。在進攻之前先防御,也是微軟的考慮。

AI醫療應用當前還只能撐起數十億美元的實際市場,但Nuance還涉及機器視覺技術、DragonGo等消費級語音產品、車載語音和企業業務。2019年,微軟推出“微軟醫療健康云”,Nuance見機行事,將部分基礎設施和托管產品遷移到微軟醫療健康云平臺上,并聯合開發了臨床智能識別技術等行業應用。這才有了微軟近水樓臺先得月的這場收購。

現在,當雙方終于能夠深度整合,一兩種行業方案絕不是終局,從這場棋局中找出更多可能性,才是微軟的長遠愿望。

風險投資數據公司CB Insights的調查顯示,過去十年美國約有635家AI公司被收購,大多花落巨頭囊中。這意味著,即使這次收購數額巨大、業界矚目,它也只是比賽途中的一個節點。這場競賽,還有很長的路要走。

結語

AI醫療很有可能在未來是一種剛需,畢竟醫療資源出現不平衡這是一種常態。但對微軟而言,做有創造性的增量工作才是世界級公司的野望,在剛需之外,微軟顯然想成長得更龐大。收購Nuance除了吸納一些技術力量,也是對未來AI應用的投石問路。

歐盟委員會認為微軟和Nuance提供了“非常不同的產品”,如果兩家公司合并,將繼續面臨來自其他參與者的激烈競爭。但今天種下不起眼的因,未來說不定會結出,讓外界意想不到的果。

文|美股研究社(ID:meigushe)

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